La Habana: a city from the past

By Debbie - 10:30 AM

Havana is a very special city. It feels as if you entered a time machine and returned back to the 50s. I had the opportunity to visit Cuba on February 2011 and I quote some of the notes I took while listening enchanted to our experienced guide. There is really much to explore in Havana, I tried to split the city in neighborhoods.
◆ Centro Havana is the most decadent neighborhood. Great efforts have been made for the restoration of its buildings with the help of UNESCO. In this neighborhood, if you're lucky enough, while walking you may encounter dances and traditional festivals. However, apart from the festivities, you will find (or better they will find you) cubans begging unimaginably so one should be prepared for it. They show an excessive friendliness and cheerfulness which is a trick to get money from the tourists. For Cubans, tourism is the only way to make a couple more pesos since their state provides only the necessary. 
◆ Inside the country there are two currencies: the Cuban peso for Cubans and the Cuban peso for tourists. And their value is of course very different: CUC (Cuban convertible peso or ‘Cuban dollar’) aligned to USD which tourists must use, and CUP (Cuban national peso) worth around 1 CUC = 26 CUP.
◆ It is the Highway Prado that divides Centro Habana from Habana Vieja (old town). Habana Vieja is very touristic. Here you find the famous cigar women all dressed up with colourful dresses, ready to take their picture for some CUCs.
◆ Despite the decadent feeling in the whole city, there is a luxurious district. This is the Quinta Avenida in Miramar. There, on the street Calle 26 there is the sensual virgin.
◆ Vedado neighborhood was built by the Americans (until '59 they ruled in Cuba) and this is reflected in the name of the streets. In this neighborhood is located the Embassy of North Korea. It is a privileged neighborhood, 20 minutes from downtown and here lies the famous Square of the Revolution (Plaza de la Revolución)
Malecòis a 7km boulevard across the coastline where charming pastel-coloured buildings and beautiful sunsets give a magical tone in this area. Walk it up and down and feel the breeze from the Caribbean, enjoy the views and the incredible sunset. 
◆ Last but not least, my favourite place. It is actually a street and not a neighborhood: it is Callejòn Hamel where you see african art and the practice of santeria. You will find here pieces of sculpture, overhanging roofs with many colors, poetry, images. This barrio has a strong contingent of black people. Its history is amazing and it is found hereYou might meet santeria believers, who come to pray to Obbatala – the Afro-Cuban equivalent of the Virgen de la Merced. It opens 8am-1pm daily. Do not miss it!

What to see &do:
- Habana libre, the old Hilton, for more info here
- If you see a long line in Vedado neighborhood, then probably you found the ice cream parlor Copelia (ice cream is subsidized for Cubans) and so is the cinema (one ticket is 2 to 3 euro cents) while Cola Coca costs 2 euros, an enormous amount for Cubans.
- Hotel Nacional used to be the Mafia hotel. It has hosted also legents like Winston Churchill, Frank Sinatra and heavy metal legend Robert Plant. The hotel is a national monument, with Art Deco to Hispano-Moorish architecture. There are also tours that take place for tourists.
It is interesting to give a visit at a cigar factory. It is a touristy thing to do but its worth it. See the available factories here.
- Check out a cabaret show at the Tropicana theater or you can go dancing at a club. There are many.
- A visit at The Museum of the Revolution is α history lesson for Cuba's evolution.

Where to stay:
There are many places to stay in Old Havana check out the Ambos Mundos ( where Ernest Hemingway created some of his best work in room 511 of this salmon-pink hotel. 
◆ If you want to feel the real cuban life, then choose to stay at casas particulares, which are private houses for rent (like the cuban airbnb) and they offer sometimes traditional cuban food. Check here for more information.
                                                                     -CUBA/ GR-

Η Αβάνα είναι μία πολύ ιδιαίτερη πόλη. Είναι σαν να μπήκες στη χρονομηχανή και να γύρισες στο παρελθόν, στη δεκαετία του '50. Είχα την ευκαιρία να την επισκεφτώ τον Φεβρουάριο του 2011 και παραθέτω κάποιες σημειώσεις που έκανα ακούγοντας μαγεμένη τον έμπειρο ξεναγό μας. 
To κέντρο της πόλης (Centro Havana) είναι η πιο παρηκμασμένη γειτονιά ενώ πολλές προσπάθειες γίνονται για την αποκατάσταση των μισογκρεμισμένων σπιτιών με τη βοήθεια της UNESCO. Εδώ αν είσαι τυχερός, ενώ περπατάς μπορεί να συναντήσεις χορούς και παραδοσιακά πανηγύρια. Ο κόσμος ζητιανεύει αφάνταστα οπότε κανείς πρέπει να είναι προετοιμασμένος και για αυτό. Γίνεται σε μεγάλο βαθμό και μάλιστα η υπερβολική φιλικότητα και ευθυμία των κουβανών είναι ένα κόλπο για να σου πάρουν λεφτά. Εφευρίσκουν τους πιο περίεργους τρόπους να σε καλοπιάσουν βγάζοντας ιστορίες από το μυαλό τους και σε οδηγούν σε μπαρ και εστιατόρια από τα οποία φυσικά παίρνουν και το ανάλογο ποσοστό. 
Ο τουρισμός είναι ο μοναδικός τρόπος να βγάλουν κάνα πέσο παραπάνω μιας και το κράτος τους παρέχει μόνο τα απαραίτητα.
◆ Στη χώρα κυκλοφορούν δύο νομίσματα: το κουβανικό πέσο για τους κουβανούς και το κουβανικό πέσο για τους τουρίστες. Και η αξία τους φυσικά είναι πολύ διαφορετική: το CUC (Cuban convertible peso ή κουβανικό δολάριο) συμβαδίζει πάντα με το δολάριο (ναι 1CUC=1USD!) ενώ το CUP (Cuban national peso - εθνικό πέσο) έχει αξία περίπου 1 CUC = 26 CUP, δηλαδή 1 δολάριο=26 εθνικά πέσο.
◆ H λεωφόρος Prado χωρίζει το κέντρο της πόλης από την παλιά πόλη (Havana Vieja). Αυτό είναι και το πιο τουριστικό μέρος όπου βρίσκονται και οι κλασικές - γραφικές φιγούρες πληθωρικών κoυβανέζων γυναικών με τα πολύχρωμα φορέματά τους και τα πούρα τους, έτοιμες να φωτογραφηθούν για μερικά CUCs.
◆ Παρ' όλη την παρακμή που είναι διάχυτη στην Αβάνα, υπάρχει και η πολυτελής συνοικία. Αυτή είναι η Quinta Avenida στο Miramar
◆ H γειτονιά Vedado είναι μία περιοχή την οποία έφτιαξαν Αμερικάνοι (μέχρι το '59 έκαναν κουμάντο στην Κούβα) και αυτό φαίνεται και από την ονομασία των δρόμων. Σε αυτή τη γειτονιά βρίσκεται και η Πρεσβεία της Βόρειας Κορέας. Είναι προνομιούχα γειτονιά, 20 λεπτά από το κέντρο και εδώ βρίσκεται και η πλατεία της Επανάστασης.
◆ Η λεωφόρος Malecòn εκτείνεται κατά μήκος της ακτής και τα 7 της χιλιόμετρα κοσμούν παστέλ κτήρια από τη μία και το μαγευτικό ηλιοβασίλεμα που πνίγεται στα νερά της Καραϊβικής από την άλλη. Μία βόλτα σε αυτή τη λεωφόρο σε γεμίζει εικόνες μελαγχολικές αλλά και ήρεμες, αγνές, μίας άλλης εποχής. Παρέες μαζεύονται στα βραχάκια, αποτελεί κλασικό σημείο συνάντησης αλλά και εξόδου. Μέχρι το αεράκι να γίνει δυνατό και τα κύματα απειλητικά.
◆ Την αγαπημένη μου περιοχή την άφησα για το τέλος. Είναι βασικά ένας δρόμος: το Callejòn Hamel ένα στενό δρομάκι γεμάτο από γκράφιτι, αφρικάνικη τέχνη και οπαδούς της σαντερίας. Γλυπτά, σπίτια με πολύχρωμες σκεπές, ποίηση γραμμένη στους τοίχους, και φυσικά πολύχρωμο κόσμο. Η περιοχή έχει εκπληκτική ιστορία (βρίσκεται εδώ). Εδώ μπορεί να συναντήσεις  πιστούς της σαντερίας που έρχονται να προσευχηθούν στην Obbatala – την αφροκουβανική θεότητα, αντίστοιχη της Παναγίας των καθολικών κουβανών, της Virgen de la Merced. Το Callejòn Hamel είναι ανοιχτό από τις 8 το πρωί καθημερινά.

Τι να δείτε& να κάνετε:
Habana libre, το παλιό Hilton, ιστορικό ξενοδοχείο και στολίδι της πόλης. Για περισσότερες πληροφορίες εδώ
- Μία τεράστια ουρά σχηματίζεται έξω από το παγωτατζίδικο Copelia στη γειτονιά Vedado. Tο παγωτό είναι επιδοτούμενο για τους Κουβανούς το ίδιο και ο κινηματογράφος (ένα εισιτήριο έχει 2-3 λεπτά του ευρώ) ΕΝΩ η Coca Cola κοστίζει 2 ευρώ ποσό τεράστιο για τους Κουβανούς.
- Το ξενοδοχείο Νacionαl είχε τη φήμη του ξενοδοχείου της μαφίας. Παρόλα αυτά έχει φιλοξενήσει και ιστορικές μορφές όπως τον Winston Churchill, τον Frank Sinatra και τον μύθο της μεταλ μουσικής, Robert Plant. Τώρα πλέον αποτελεί εθνικό μνημείο με την αρτ ντεκό του αρχιτεκτονική. Γίνονται και ξεναγήσεις για τους ενδιαφερόμενους.
- Κάτι που είναι αρκετά τουριστικό αλλά θα το πρότεινα ανεπιφύλακτα είναι μία επίσκεψη σε εργοστάσιο πούρων. Υπάρχουν διάφορα που κάνουν ξεναγήσεις και βρίσκονται μαζεμένα εδώ.   
- Φροντίστε να δείτε ένα σόου καμπαρέ στο Tropicana και να χορέψετε στα πολλά και διάφορα salsa κλαμπ της πόλης.
- Μία επίσκεψη στο Μουσείο της Επανάστασης αποτελεί ένα σημαντικό μάθημα ιστορίας της Κούβας. 
Που να μείνετε:
◆ Υπάρχουν πολλά μέρη στην παλιά πόλη, ωστόσο εκεί υπάρχει και το ξενοδοχείο Ambos Mundos ( όπου ο Ernest Hemingway εμπνεόταν και δημιουργούσε στο δωμάτιο 511. 
◆ Για μία γνήσια κουβανική διαμονή και εμπειρία προτείνω ανεπιφύλακτα τη διαμονή σε casas particulares, ιδιωτικά σπίτια στα οποία Κουβανοί νοικιάζουν δωμάτια και πολλές φορές συμπεριλαμβάνεται και παραδοσιακό κουβανικό φαγητό (κάτι σαν το airbnb της Κούβας!). Υπάρχουν διάφορα εδώ.
Μερικά χρήσιμα tips:
Πάρτε μετρητά. Κάντε συνάλλαγμα στο ΑΤΜ του αεροδρομίου και όχι στο γκισέ συναλλάγματος. 
Η Κούβα απαιτεί βίζα για την είσοδο στη χώρα.
Για αυτόνομους ταξιδιώτες (πράγμα το οποίο θα πρότεινα) μία πολύ χρήσιμη πηγή πληροφοριών βρίσκεται εδώ Δεν υπάρχει σχεδόν καθόλου εγκληματικότητα στην Κούβα, τα ποσοστά είναι ελάχιστα και εμείς δε νιώσαμε ούτε στιγμή φόβο. Δυστυχώς όμως ο φόβος του αγνώστου και η άγνοια μας οδήγησε να επιλέξουμε οργανωμένο τουρ πράγμα το οποίο μετανιώσαμε σχεδόν αμέσως. Αν ξαναπήγαινα θα τα κανόνιζα όλα αυτόνομα. 
◆ Η καλύτερη εποχή για να πας Κούβα είναι ο Νοέμβριος και ο Δεκέμβριος.
◆ Mη χάσετε το Mercado, όπου υπάρχουν μικρά μαγαζάκια με διάφορα αντικείμενα και κοσμήματα φτιαγμένα από σπόρους φυτών, υπέροχα και πάμφθηνα! Επιπλέον εκεί θα φάτε φοβερό φαγητό στο λιμάνι μες στο Μερκαδο, γλυκοπατάτες και κοτόπουλο.
Στην Plaza de Armas προτείνω μια στάση για μπύρα στο Two Brothers, όπου πουλάνε σπάνια και μεταχειρισμένα βιβλία - για τους γνώστες ισπανικών.
◆ Στην Callejon de Chorro για live μουσική το σαββατοκύριακο.
◆ Η περιοχή Callejon de Hamel  είναι must!
◆ Ένα από τα top εστιατόρια της πόλης είναι το Bar Guarida, στο οποίο απαιτείται κράτηση αλλιώς είναι πάντα full. Εμείς δυστυχώς δεν καταφέραμε να κάνουμε κράτηση.
◆ Ψάξτε να βρείτε paladares (ιδιωτικά εστιατόρια μέσα σε σπίτια). Ρωτήστε ντόπιους, το ξενοδοχείο σας, τον ξεναγό σας. Είναι η μοναδική ευκαιρία να δοκιμάσετε το πραγματικά αυθεντικό κουβανέζικο τραπέζι μέσα σε ένα πραγματικό κουβανικό σπίτι! 
Στο πασίγνωστο Βodeguita del medio (c/Εupredado 206, Havana Ωieja), δοκιμάζουμε ajiaco και όχι Mojito. Αγαπημένο μπαρ του Hemingway το El Floridita στην οδό Obispo 557, που φημίζεται για τα ντάκιρι.
◆ Φυσικά και μία βόλτα με την κλασική 1952 Chevrolet Bel-Air είναι must. Όσο κλισέ όσο τουριστικό όσο εμπορικό και αν είναι πότε θα ξανα έχετε την ευκαιρία να μπείτε σε μία πραγματική αντίκα και να σας κάνουν βόλτα στις λεωφόρους της Αβάνας; Τα υπέροχα αυτλά οχήματα βρίσκονται έξω από το ξενοδοχείο Nacional και το Parque Central. Η μία ώρα διαδρομής αξίζει CUC30- έως 4 άτομα.

Some useful tips:
◆ Take cash with you. Try to get money out of the ATM at the airport instead of the bureau de change. Hotels and resorts can also exchange money.
◆ Most countries need visa to enter the country (one more stamp at your passport!) – here’s a site with a list of countries requiring visas.
If you are preparing your trip by yourself, which I highly recommend, then check this site. Cuba is not a dangerous country, as many people think. Crime rates are not high. 
◆ Best time of year to visit Cuba is during November-December.
Do not miss Mercado, a place full of little shops with beautiful souvenirs, mostly handmade like the necklaces from seeds. Also, eat there the delicious chicken with sweet potatoes and drink a coconut!
◆ At Plaza de Armas have a beer at Two Brothers, where one can find rare second hand books- in case you speak spansih this can be so interesting!
◆ At Callejon de Chorro one can find live music during the weekend.
◆ As said before, Callejon de Hamel is a must!
◆ One of the top restaurants in Havana is Bar Guarida which is always full and that's why you need to book your place days before. Unfortunately we could not do it as it was always full!
◆ Seach for paladares (privately run restaurants) for a complete cuban experience.
At the famous Bodeguita del medio (Eupredado 206, Havana Vieja) try ajiaco instead of Mojito. Hemingway habitually bar-crawled to El Floridita at calle Obispo 557, which claims to be the cradle of the daiquiri.
◆ Take a ride in a 1952 Chevrolet Bel-Air without doubt! No matter how cheesey or tacky you may think it is. You will never have the chance again. Drivers show off their vehicles outside Hotel Nacional and Parque Central. The going rate for an hour's drive is CUC30 (£19) for up to four people. 

Havana nights:

  • Share:

You Might Also Like

16 σχόλια

  1. Love it!

    Lots of love.

  2. Wow, I wouldn't have thought that people still drive with that kind of cars. I need to visit Havana for sure now. It looks like my kind of place :)

    -Leta | The Nerdy Me

    1. Yes! It is such an amazing experience and the city is literally like a living museum! You should definitely go and hurry up coz things are changing as years go by! viva Cuba! :)

  3. Awesome post!! Cuba is a perfect tourist place! you are so perfect!

    1. Oh thank you so much Pilar! I love your blog it travels me to your beautiful Malaga! kisses

  4. How nice :) Bisous, Sand.

  5. This looks likes such a fun place to visit :)

    Corinne x

    1. Oh trust me! there is music and happiness in the cuban air although people do not enjoy a materialistic life as we do and they indeed have a lack of basic things. I absolutely recommend Cuba for a visit!

  6. Amazing post, beautiful pics!

    1. Thank you Belle :) I am happy you enjoyed it! kisses

  7. Thank you for sharing! I visited Havana back in 2010, and took a lot of the same photos that you did here in this post. Brings back a lot of fond memories! If you ever get the chance to go back again, then I suggest visiting Santa Clara where Che Guevara's Mausoleum is. It is also the town where the Cuban Revolution was won by Castro:

    1. I wish I could go back to explore more of the every day habits of the Cubans! And also compare how things have changed from 2009... as for Santa Clara I've been there too, it is an experience!! :)

  8. This comment has been removed by the author.

  9. This comment has been removed by the author.